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Lezioni dalla tempesta in Texas di Amir Husain

Amir Husain è il fondatore e CEO della società globale di intelligenza artificiale, SparkCognition, e il CEO di SkyGrid.


La tempesta invernale di febbraio ha portato ghiaccio, neve, temperature gelide e molte difficoltà per i residenti del Texas. Essendo un Austinite di lunga data, ho sperimentato in prima persona i guasti elettrici e idrici. Molti dei nostri connazionali texani, purtroppo, se la sono cavata molto peggio della mia famiglia. Sebbene le cose stiano cominciando a tornare alla “normalità” per alcuni di noi, è giunto il momento di indagare su cosa è successo in modo da poter affrontare le carenze e migliorare la nostra preparazione alle crisi future.

Quando le temperature sono scese in tutto il Texas in quello che era un evento raro, ma non del tutto senza precedenti, le infrastrutture energetiche del Texas si sono completamente interrotte. Sono iniziati i blackout continui, che hanno ridotto la fornitura di energia elettrica a milioni. Alcuni sono rimasti senza elettricità e acqua per giorni. Altri avevano energia solo per poche ore al giorno. Il prezzo che questa crisi ha avuto sui senzatetto, sulle famiglie e sulle persone di ogni provenienza è stato enorme.

Il mix energetico in Texas è quasi il 20% eolico e circa l’80% nucleare, carbone e gas. Solo una quantità trascurabile di energia viene generata tramite il solare e altri mezzi alternativi, come il geotermico. Anche se l’eolico e il solare forniscono una percentuale molto piccola dell’elettricità del Texas, le dita sono state immediatamente puntate sull’energia alternativa come motivo di questi guasti. Il governatore del Texas Greg Abbott, parlando allo show di Sean Hannity, ha dichiarato: “Questo mostra come il Green New Deal sarebbe un affare mortale per gli Stati Uniti d’America. Il nostro vento e il nostro solare sono stati spenti … ”La realtà era che tutto si è rotto in Texas, compreso il nucleare. Puntare il dito contro solo l’energia pulita era sconcertante per molti texani che si chiedevano se questa critica fosse intesa più a promuovere un particolare programma che ad affrontare il problema sottostante.

Non importa quale sia la idea politica di ognuno, la realtà è che un gioco di colpa non aiuterà il Texas. Il fatto che proprio un gioco del genere fosse in corso in un momento di crisi suggerisce solo una totale mancanza di leadership. A peggiorare le cose, in una situazione disastrosa nello stato, i media hanno riferito che un senatore del Texas si stava godendo una vacanza sulla spiaggia con la sua famiglia. I politici stavano incolpando l’Energy Reliability Council del Texas, l’operatore di rete dello stato, mentre i funzionari dell’ERCOT affermavano di aver effettivamente impedito quello che sarebbe stato un disastro molto più grande.

In mezzo a questo disordine triste e fittizio, quello che divenne chiaro era che i programmi politici ancora una volta avevano la meglio sui fatti. L’insinuazione che le turbine eoliche non possano funzionare con il freddo non ha fondamento nella realtà. Le turbine eoliche funzionano in Siberia e in tutti i paesi scandinavi che hanno inverni molto più rigidi di quanto non abbia mai fatto il Texas.

Mentre i politici litigavano, abbiamo anche assistito alla tossicità dovuta all’agenda e alla manipolazione delle notizie sui social network. Un post virale mostrava immagini di turbine eoliche non funzionanti che venivano “sbrinate”. In effetti, la foto proveniva dalla Svezia ed è stata scattata nel 2014!

Nonostante la colpa fosse accumulata sulle alternative, la ragione del fallimento dell’infrastruttura energetica del Texas era una mancanza di preparazione. Le apparecchiature a gas, nucleare e sì, anzi, eoliche non erano state rese resistenti alle intemperie. Quando le temperature sono scese, le pompe si sono guastate, l’alimentazione di carburante è stata ostacolata e tutte le forme di produzione di energia si sono interrotte.

Era prevedibile uno scenario del genere? In verità, sì. Il Texas ha vissuto tempeste di neve nel 2011 che hanno causato problemi ai produttori di energia, ma come ha detto chiaramente l’americano-statista di Austin, “il Texas non è riuscito a imparare dalla tempesta di neve del 2011”. Come ogni articolo su come Austin sia una delle città-stato in più rapida crescita della nazione, il Texas si sta espandendo. Nessuno ha più familiarità con questo dei regolatori e degli operatori delle infrastrutture del Texas e dei nostri politici. Perché il livello di consumo massimo previsto da ERCOT è stato così basso? Nei mesi estivi, abbiamo prodotto un picco di domanda maggiore rispetto alla scorsa settimana. Quindi, la capacità esisteva. Semplicemente non poteva essere usato.

Sono passate un paio di settimane da questo orrendo crollo. È giunto il momento per la ricerca dell’anima e per il Texas di assumersi la responsabilità di migliorare la sua infrastruttura di alimentazione e distribuzione in modo che tali tragedie possano essere prevenute in futuro. Alcune domande critiche che non possono essere ignorate:

L’attuale livello di capacità di previsione della domanda presso ERCOT è sufficiente? L’organizzazione sta utilizzando il più recente software di modellazione AI, prendendo in considerazione cigni neri, proiettando eventi climatici futuri e imparando dalle città che rientrano nel “cluster di similarità meteorologica” per le principali aree metropolitane del Texas?

Che la tempesta fosse in arrivo era noto 10 giorni prima del suo arrivo. Cosa è stato fatto per ridurre l’impatto? Winterization dell’attrezzatura? Perché no? Esistono sistemi di approvvigionamento di emergenza per supportare le esigenze a breve termine? Dati i cambiamenti che il cambiamento climatico porterà sulla nostra strada e la maggiore frequenza di eventi meteorologici intensi, l’inverno delle infrastrutture elettriche in Texas dovrebbe diventare un requisito normativo?

Una notevole capacità di produzione era offline prima della tempesta. Le infrastrutture energetiche in Texas devono essere migliorate. E al centro di esso, dovrebbe includere la previsione della domanda di intelligenza artificiale, la pianificazione degli scenari, il monitoraggio e la modellazione della rete, la manutenzione predittiva e altre tecnologie moderne progettate per ottimizzare le apparecchiature e migliorare i tempi di attività.

Ci saranno altri eventi imprevisti in futuro. Una delle principali minacce è un futuro attacco informatico alla nostra rete e potenza. È già successo in Ucraina, più volte. È solo questione di tempo prima che un simile attacco avvenga negli Stati Uniti. E se la crisi attuale è qualcosa su cui basarsi, quando si verificherà un simile sciopero, i politici inizieranno a puntare il dito l’uno contro l’altro, sostenendo che l’attacco è stato un “cigno nero”. Non lo sarà. È una probabile minaccia che dobbiamo affrontare ora mettendo in atto una protezione informatica industriale avanzata.

Contrariamente a quanto affermato, è necessario aggiungere alternative al mix energetico del Texas dopo la fretta; il vento funziona nell’Artico e in tutta la Scandinavia. Può certamente funzionare in Texas.

I governi di tutto il mondo stanno scoprendo che in una serie di aree – clima, malattie, energia – l’impensabile ora accade spesso. Non siamo ancora usciti da una pandemia e ora siamo coinvolti in un evento guidato dal clima. L’approccio alla pianificazione e alla mitigazione del rischio deve essere ripensato. Simulazioni sofisticate basate sull’intelligenza artificiale possono svolgere un ruolo qui poiché il tessuto della società ei sistemi che utilizza diventano entrambi più complessi.

Se c’è una lezione che i nostri regolatori, operatori e politici in Texas prendono a cuore, dovrebbe essere questa: “Inizia a pianificare per quelli che tradizionalmente consideravi eventi anomali. E sfruttare la migliore tecnologia per proteggere lo stato e la sua gente. Adesso.” Non ci sono scuse per rimanere un cervo sotto i riflettori nell’era dell’intelligenza artificiale.

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